octubre 16, 2007

El nuevo enfoque de búsquedas en la red

Las búsquedas en Internet es quizá donde inicia la gran mayoría de experiencias web y por tanto, es un aspecto sumamente importante. Los buscadores son los grandes protagonistas, tanto así que Steve Krug, en su libro Don´t Make Me Think! (relacionado a usabilidad en páginas web), menciona que ha visto docenas de veces, durante pruebas de usuario, que las personas escriban direcciones completas de sitios (URLs) en la casilla de búsqueda de Yahoo!, no para buscarlos en allí, si no porque piensan que Yahoo! es la Internet y así es como se usa.

No hay que justificar con muchos argumentos la importancia de las búsquedas en red, lo vemos todos los días. Los usuarios regulares de Internet han hecho cientos y miles de búsquedas y algunos se han convertido casi en expertos. Sin embargo, el entorno de la web es muy cambiante, sobretodo porque crece minuto a minuto haciendo más complicado encontrar cosas muy específicas; además con el tiempo, las necesidades y preferencias del usuario han ido evolucionando y la industria adaptándose a ellos. A continuación se analizan las tendencias más recientes y nuevos enfoques en materia de búsquedas.

Un fenómeno es el creciente interés hacia las redes sociales, que consisten en espacios donde compartir hallazgos, opiniones e información. Para esto la industria ha creado páginas como myspace.com (sitio para crear páginas de múltiples temas y compartirlas en la comunidad de usuarios del sitio), facebook.com (comunidad personal para mantener contacto con los amigos), neurona.com (red profesional de contactos) y del.icio.us (página para compartir bookmarks).

Como parte de esto también crece la popularidad del uso y creación de sitios temáticos de opinión interactiva conocidos como blogs, que se popularizan alrededor del 2002 y a la fecha existen más de 71 millones de ellos. La notoriedad de estos sitios se debe en gran parte a la posibilidad que tienen los usuarios de participar haciendo comentarios y posteando información, de manera que, a modelo de comunidad, se enriquece y amplía la información disponible. Además los blogs tienen una característica que los usuarios han comenzado a valorar en las búsquedas: clasificación temática.

El asunto de la clasificación temática es otro enfoque reciente que se ha adoptado a la hora de buscar en Internet. La búsqueda por medio de directorio existió desde el inicio de Yahoo! pero durante mucho tiempo se dejó de lado y se reemplazó por las búsquedas directas por facilidad y economía de tiempo, que es algo que, por lo general, todos persiguen a la hora de buscar en la web. Sin embargo, actualmente existen tantos sitios y tanta variedad de información que a veces es muy difícil darle a entender al buscador con palabras clave qué es lo que andamos buscando y que no. Entonces resurge el uso de directorios, que lo que hacen es una clasificación general de temas, para ayudar al usuario a orientar mejor las palabras claves y que la búsqueda obtenga resultados mas precisos.

De hecho la precisión es uno de los aspectos más importantes y valorados a la hora de utilizar un buscador y por tanto un objetivo de estos. Como respuesta se han desarrollado los buscadores verticales, que se diferencian de los demás por ser especializados en algún tema. Estos buscadores lo que persiguen son nichos específicos de mercado y han tenido muy buena aceptación. Por ejemplo cheapflights.com o expedia.com, que son buscadores orientados a viajes. Es muy probable que para llegar a estos buscadores haya que encontrarlos primero en Yahoo! o Google, pero también existe una buena probabilidad (dependiendo del tipo de búsqueda) que sea por medio de un buscador vertical que el usuario encuentre lo que necesita, junto con opciones para poder comparar.

Yahoo! a manera de portal, logra integrar búsquedas verticales de áreas tales como: autos, empleos, mapas, películas, bienes raíces, compras, tecnología, viajes, entre otros. Estas forman parte de las secciones de Yahoo!, pero al ingresar en ellas, es como estar en un buscador especializado en esa área. Sin embargo discrepa del modelo de buscador vertical en un aspecto: el hecho que, por lo general, lo que se encuentra dentro de éstas secciones es información clasificada por Yahoo! y que obtiene por medios de alianzas, acuerdos y/o relaciones comerciales con terceros, y no por indexar y filtrar páginas de la web.

Otro aspecto de ha evolucionado en las búsquedas, es el carácter multimedia. Las personas además de información escrita, han encontrado la necesidad de buscar fotos y videos relacionados a los temas de su interés. En respuesta a ello, Yahoo! y otros buscadores integraron a sus modalidades de búsqueda estos formatos superando el desafío de la indexación por palabras claves de estos archivos.

Dentro de esta tendencia además surgen páginas como YouTube, una página para compartir videos, que con menos de 3 años de vida se convirtió en un monstruo multimillonario gracias a su gran aceptación y enorme crecimiento.

Como se mencionó anteriormente, la rapidez juega un papel prioritario a la hora de buscar, ya que el usuario no desea buscar sino encontrar, y entre mas breve sea el proceso que lo lleve a su objetivo mas satisfecho y eficiente se sentirá.

Conociendo los principales buscadores desarrollaron como estrategia casillas de búsqueda directa, que están más a la mano del cliente, quien ya no tiene que entrar al sitio para ingresar las palabras clave. Estas casillas las colocaron en lugares como barras de herramientas para el navegador, el Messenger y la barra de tareas de Windows.

También se crearon los llamados Widgets, que consisten en pequeños componentes o controles gráficos que se instalan en la computadora y se alimentan de Internet. Generalmente están hechos para colocarse discretamente en la pantalla y al activarlos despliegan información que el usuario encuentre útil o entretenida, relacionada a cosas muy diversas: desde el buzón de correo, hasta juegos de sudoku.

Para que un buscador sea exitoso tiene que ser comprensivo, inteligente y mostrar resultados relevantes. Esto es uno de los principales retos a los que se enfrentan estos sitios y por ello han desarrollado tecnologías muy interesantes pero que finalmente se convierten en un círculo vicioso, como se explica a continuación. El proceso interno que tienen los buscadores para lograr resultados significativos es complicado, incluye programas denominados robots o arañas que utilizan algoritmos complejos y toman en cuenta diversos factores tales como: la popularidad del sitio según sus estadísticas de visitas, la accesibilidad del sitio que esta ligada a la simplicidad, la calidad de información y actualización continua del sitio, la cantidad de otros sitios que se enlacen con él, la relación que tenga el nombre del dominio con su tema, la cantidad de palabras clave que tenga en la descripción, título, etiquetas meta y cuerpo de la página, entre otros.

Todas estas variables han desarrollado un área sumamente importante en los negocios en línea, como lo es el web marketing y SEO (Optimización en motores de búsqueda por sus siglas en inglés), que tratan de optimizar sitios y crear estrategias para mejorar su posición en los buscadores. Esto es un arma de doble filo, ya que, mientras los buscadores tratan de conjugar todos los aspectos para mostrar mejores resultados al usuario, los sitios manipulan de cierta forma las variables para gozar de las ventajas que tiene estar en las primeras posiciones de los principales buscadores. Consientes de ello los buscadores han delimitado y reglamentado muy bien las prácticas desleales en la optimización, y esto ha llevado a que sean los buscadores los que dicten la pauta de cómo hacer páginas web y como no, estableciendo qué es aceptable y qué no lo es.

A la luz de esto, los sitios que demandan mayor importancia y que desean estar en las primeras posiciones de búsqueda se desarrollan bajo los estándares de SEO y necesitan invertir mucho dinero en marketing (online y offline). Esto claramente ha llegado a afectar e influenciar los resultados, ya que se deja muy por debajo a sitios pequeños y/o sin fines de lucro que pueden contener muy buena información, pero no cuentan con el presupuesto que se necesita para cumplir con todos los estándares y ganarle la competencia a los sitios grandes que ya inclusive luchan arduamente entre ellos por ganar posiciones día a día. Así que finalmente los primeros lugares de muchas búsquedas no pertenecen a los mejores sitios sino a aquellos que pueden indirectamente pagar lo que cuesta estar ahí. Y de cierta forma, esto afecta negativamente la comprensión e inteligencia del buscador y la verdadera relevancia de sus primeros resultados que es lo que el usuario necesita.

Entre tantos sitios, tanta información y tanto ruido, el usuario ha empezado a demandar un Internet a su medida, y una vez más la industria esta allí haciendo de sus deseos órdenes. Bajo esta necesidad surge la última tendencia a analizar, que se relaciona con hacer que la experiencia de búsqueda sea más personalizada. Esto es en realidad novedoso y es probablemente el enfoque más reciente en este tema.

Por una parte Google y Yahoo! ya tienen a disposición del usuario la opción de hacer su propia página principal del buscador de forma que, además de la casilla de búsqueda, se despliega la información que este desee en forma de módulos, y solo esa información se desplegará.

Existen cantidad de módulos de distintas categorías y entre ellas decenas de opciones para escoger. Así que por ejemplo, habiendo creado una cuenta con iGoogle el usuario puede poner un módulo con el pronóstico del clima de su ciudad, un módulo con las recetas culinarias de la semana, otro con los últimos titulares de CNN, otro con la foto de National Geographic del día, otro con el horóscopo y otro con la broma del día (etc, etc...). Tiene la opción de acomodar los módulos de la manera que más le gusten en la pantalla y cambiarle con colores y apariencia a la página. De esta forma el usuario obtiene solo la información que le interesa en la página principal.

Esto funciona con un formato nada nuevo llamado RSS que utiliza XML, un metalenguaje para organizar información de forma sencilla y ampliamente interpretable. El RSS es una moda reciente que esta siendo muy utilizado para publicar contenidos en blogs, artículos, noticias, podcast, etc y ha abierto otra posibilidad que también es parte del enfoque personalizado de las búsquedas en web, como se comenta a continuación.

Es un hecho que las personas utilizan la Internet para informarse en distintos campos según el interés de cada uno, ya sea noticias de actualidad mundial, artículos profesionales especializados, novedades en el mundo de la música, próximos lanzamientos de Hollywood, etc, etc. Y en el ancho WWW existen sitios para cada tema que constantemente se están actualizando y publicando nueva información, pero, aunque existe el interés, pocos usuarios se acuerdan periódicamente de entrar a buscar información para actualizarse o entretenerse. Es por ello que surgen las afiliaciones a clientes RSS, que consisten en crear una cuenta con un receptor o cliente de RSS (por ejemplo Google Reader) y luego suscribirse a los alimentadores RSS de los sitios que el usuario encuentra que ofrecen información de su interés y cuentan con esta opción. Por lo común ya se encuentra disponible en la mayoría de páginas de información actualizada incluyendo blogs. Al suscribirse, ese sitio le enviará periódicamente al usuario la lista de nuevos titulares que se han incluido en la página, junto con una pequeña descripción del artículo y un link que lo llevará directo a la publicación en el respectivo sitio; el usuario lo recibe en el cliente RSS al que se haya afiliado. Allí puede recibir tantas suscripciones como desee, además podrá clasificarlas, compartirlas y administrarlas.

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